Concepto de red social

En el mundo real u offline ya existían, y existen, redes sociales, lo que vienen a hacer las actuales Redes Sociales digitales es potenciar y visualizar las relaciones y conexiones entre sus miembros. Ahora la tecnología nos permite romper dos limitaciones clave, el tiempo y la distancia, para acercar la conversación personal a la comunidad.

Un Servicio de Red Social o Red Social en Internet (Social Networking Service/Site) “es un medio de comunicación social que se centra en la construcción de redes sociales online formadas por personas que comparten alguna relación, principalmente de amistad, mantienen intereses y actividades comunes, o están interesados en explorar los intereses y las actividades de otros” (Wikipedia).

Las Redes Sociales son herramientas que nos permiten compartir información (texto, audio, video ..) con nuestros amigos, conocidos, colegas o personas de nuestros círculos de interés.

Las empresas y organizaciones deben asumir que casi nadie se une a una Red Social porque quiere que le vendan algo, sino porque quiere y necesita socializar con gente con sus mismos intereses.

El funcionamiento básico de una red social en Internet es más o menos similar en todas ellas:

  • Darse de alta en la red cumplmentando los datos de registro que se soliciten
  • Creación de un perfil personal o profesional
  • Subida de contenidos (textos, fotos, videos, comentarios …)
  • Búsqueda de otros miembros de la red social y añadirlos a tu red
  • Interacción y comunicaciones diversas entre los miembros

El siguiente video Social Networking in Plain English explica de forma sencilla las bases del funcionamiento de una red social.

En la sección Redes 2.0 de este blog incluimos recursos sobre las redes sociales más relevantes.

Concepto de comunidad online

Las comunidades son algo sensiblemente distinto a las redes, ya que además de servir para conectar personas sirven para ganar su afecto y preferencia. Para que una red social pueda ser considerada una comunidad debe generar un “sentido de comunidad” entre ellos.

Las comunidades se mantienen unidas por intereses comunes. Puede ser un pasatiempo, algo que a sus miembros les apasiona, un objetivo común, un proyecto común, o simplemente la preferencia por un estilo de vida similar, una ubicación geográfica o una profesión. Algunos miembros entran y permanecen en ella porque sienten la necesidad de contribuir a la causa común, mientras que otros acuden porque pueden beneficiarse de formar parte de ella.

Además, debido a que las personas somos poliédricas (tenemos más de un interés y rol en la vida), cualquier individuo puede formar parte de muchas comunidades diferentes.

El sociólogo Howard Rheingold, considerado como uno de los padres del concepto comunidad virtual, define dicho concepto en 1996 como:

“Agregaciones sociales que emergen de la Red cuando un numero suficiente de personas entabla discusiones publicas durante un tiempo suficientemente largo, con suficiente sentido humano, para formar relaciones personales en el Ciberespacio”.

Por su parte, Pere Rosales, en su libro Estrategia Digital  dice “Para que una comunidad funcione y aporte valor a la organización debe tener sentido para sus miembros, esto es, debe conectar personas con las mismas aspiraciones y formas de entender su identidad. De esta manera, la propia interacción de los miembros genera un sentido de pertenencia y lealtad recíproca. Así pues, una “comunidad con sentido” se convierte en un activo estratégico muy importante para vincular una marca con sus consumidores y para influir positivamente en ellos obteniendo su preferencia, no ya por los mensajes de la marca, sino por las relaciones afectivas generadas entre los usuarios en un contexto donde la marca es visible y aceptada

Comunidad Virtual, según Pere Rosales,“Un grupo de personas que comparten intereses y se interrelacionan por medio de una red digital desarrollando un sentido de identidad, pertenencia y lealtad porque obtienen un valor con ello”

Por último, no hay que olvidar que el concepto de comunidad está ligado al “sentido de comunidad”.  El sentido de comunidad es un concepto de la psicología social definido por Sarason (1974) y McMillan y Chavis (1986) como aquella sensación de formar parte de un grupo, un sentimiento compartido de que las necesidades colectivas serán atendidas bajo un compromiso cooperativo entre todos sus integrantes. El sentido psicológico de comunidad tiene cuatro componentes:

  1. Pertenencia. El sentido de implicación personal en la comunidad tiene atributos esenciales, tales como la pertenencia y la identificación con la comunidad o la seguridad emocional.
  2. Influencia recíproca. Entre los miembros y la comunidad se experimentan dinámicas de intercambio recíproco de poder.
  3. Integración y realización de necesidades. Hace referencia a la posibilidad de compartir valores y recursos, y a la satisfacción de las necesidades individuales entre los integrantes de una comunidad.
  4. Conexión emocional compartida. Es un vínculo basado en las experiencias compartidas entre los miembros de una comunidad. Es un factor esencial en el mantenimiento de comunidades sólidas.

Diferencias entre red social y comunidad online

A menudo los términos Redes Sociales (Social Networks) y Comunidades Virtuales o Digitales (Online Communities) se utilizan erróneamente como si fueran totalmente intercambiables, pero no son exactamente lo mismo.

De hecho, toda comunidad es una red social pero no todas las redes sociales son comunidades. Las comunidades virtuales empiezan con el nacimiento de Internet , con las primeras comunidades de científicos e informáticos.

Todos tenemos nuestra red social (offline o digital) formada por amigos, familiares, conocidos, compañeros de trabajo, etc. La principal razón por la que la gente se registra en una red social virtual es, precisamente, para aprovechar el potencial de Internet para mantener viejas relaciones, establecer otras nuevas y expandir su propia red social.

Una red social virtual, además, hace visible a otros que no están conectados directamente con nosotros, las conexiones de nuestra red.

Como dice Pere Rosales “Una red social es muy útil para conectar gente de forma estructurada, pero no para conseguir empatía entre los miembros e influir sobre sus preferencias” , es para potenciar este último objetivo por lo que surgen las comunidades virtuales.

Podemos reconocer la existencia de una comunidad virtual si en ella existe:

  • Jerarquía (alguien lidera o manda) y modera
  • Identidad (se parece a mi)
  • Interés (nos gusta lo mismo)
  • Interacción (comunicación)
  • Protocolo común (normas básicas)

En el siguiente gráfico sintetizamos las diferencias fundamentales existentes entre ambos conceptos.

En cualquier caso hay que ser consciente de que, como siempre que nos referimos a Internet, las cosas no son blancas y negras y los límites de cualquier tentativa de clasificación son difusos. Así, en la práctica hay comunidades dentro de redes sociales y hay redes sociales dentro de comunidades, por lo que a veces estas estructuras supuestamente tan diferentes en la teoría, acaban superponiéndose en la realidad.